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녹내장 원인 '시신경 혈류 저하' 비침습 검사법 개발

기사승인 2017.12.06  18:20:30

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- 김태우·이은지 교수팀, 혈관조영검사 통해 혈류 정확히 관찰 입증 효과 입증으로 새로운 녹내장 치료방침 정립 및 활발한 후속연구 기대

김태우 교수
그동안 녹내장의 주요 원인인 '시신경 혈류 저하'는 침습적인 방법으로 검사를 했는데, 앞으로는 비침습적인 검사법으로 부작용 없이 안전하게 녹내장 환자 시신경 혈류 관찰을 정확하게 할 수 있게 됐다.

김태우·이은지 교수(분당서울대병원 안과)팀이 녹내장의 원인이 되는 시신경 주변의 맥락막 혈류 저하를 비침습적인 검사법을 통해 정확하게 관찰할 수 있다는 사실을 세계 최초로 입증한 것.

녹내장은 시신경 손상으로 인해 시력장애가 생기거나 심하면 실명까지 이어질 수 있는 3대 실명 질환 중 하나로, 60세 이상 인구의 약 5%에서 발병한다.

주요 원인은 안압 상승에 의한 시신경 압박으로 알려져 있었지만, 안압을 낮추는 치료에도 시신경 손상이 계속돼 실명에 이르는 환자가 상당수였다.

특히, 최근에는 국내 녹내장 환자의 약 60∼70%는 안압이 높지 않은 '정상안압녹내장'이라는 역학 조사가 발표되면서, 안압 외에 녹내장을 촉발하는 더 중요한 인자가 있다는 사실이 밝혀졌다.

그중에서도 시신경의 혈류 저하가 가능한 병인으로 제시되고 있는데, 기존에는 기술력의 한계로 인해 조영제를 정맥으로 직접 주입해 망막 혈관을 관찰하고 이를 통해 시신경 혈류 저하 유무를 파악하는 침습적 검사법을 선택할 수밖에 없었다.

빛간섭단층 혈관조영검사(좌) 및 인도시아닌그린 혈관조영검사(우)로 얻은 녹내장 환자의 시신경유두 이미지. 붉은색 점선으로 둘러싸인 비관류 영역(혈류가 감소한 영역)이 일치한다.
하지만 조영제 과민반응이나 알레르기 등의 부작용 때문에 녹내장 환자에게 일반적으로 시행하기에는 무리가 있었으며, 이에 따라 관련 연구도 빈약한 실정이었다.

그런데 최근 인체 조직의 단면영상을 얻는 빛간섭단층촬영을 통해 부작용 없이 비침습적으로 안구 미세혈관을 관찰할 수 있는 기술이 개발됐고, 김태우·이은지 교수팀이 실제 임상에서 이를 유용하게 사용할 수 있음을 알아냈다.

빛간섭단층촬영 기술이 녹내장 환자의 시신경 혈류를 관찰하기에 적합하다고 증명된 것은 처음이기에 이번 연구에 더욱 관심이 쏠리고 있다.

연구팀은 시신경 혈류 저하를 보인 녹내장 환자 30명을 대상으로 기존의 침습적 검사인 인도시아닌그린(특수 형광물질로 조영제의 일종) 혈관조영검사와 빛간섭단층 혈관조영검사를 통해 각각 관찰한 시신경유두 이미지를 비교 분석했다.

그 결과, 시신경 주위에 맥락막 혈류가 국소적으로 감소한 영역이 두 검사에서 일치한다는 사실을 발견했다. 이는 녹내장 환자의 시신경 혈류 저하를 관찰하는데 있어 비침습적 검사법이 기존의 침습적 검사 못지않게 정확하다는 것을 의미한다.

이은지 교수는 "빛간섭단층 혈관조영검사가 기존의 침습적 검사를 대체할 수 있는 정확한 검사법임을 최초로 증명했다"며 "앞으로는 새로운 검사법을 이용해 부작용 없이 안전하고 신속하게 녹내장 환자의 시신경 혈류 상태를 파악할 수 있게 됐다"고 말했다.

김태우 교수는 "이번 연구를 토대로 녹내장의 병인을 자세히 밝히는 후속 연구들이 활발해지길 기대한다"며 "향후 연구를 통해 시신경 혈류 저하가 녹내장 환자의 시신경 손상을 가져오는 구체적 기전이 밝혀진다면, 앞으로 새로운 치료방침을 정립할 수 있을 것"이라고 기대했다.

한편, 이번 연구 결과는 안과 분야에서 가장 권위 있는 국제 학술지인 <안과학(Ophthamology)>에 게재됐다.

이정환 기자 leejh91@doctorsnews.co.kr

<저작권자 © 의협신문 무단전재 및 재배포금지>
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